La Couleuvre d’Esculape


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Plus grand reptile d’Europe, de la famille des Colubridés, la couleuvre d’Esculape, ou Zamenis longissimus, tire son nom d’Asclépios, Dieu de la mythologie grecque, considéré comme le dieu de la médecine, dont le principal attribut était une couleuvre enroulée autour d’un bâton .

Inconnue dans le département de la Seine-Maritime, absente au Nord des départements de la Manche, du Calvados et de l’Eure, la couleuvre d’Esculape qui se complaît dans les broussailles, à la lisière des bois, en bordure de prairies, dans les anfractuosités de murs en ruine, voire dans les arbres ou les charpentes de bâtiments abandonnés, a élu domicile en Normandie méridionale, au sud d’une ligne allant de Granville à Pacy-sur-Eure.

Animal diurne, hibernant 5 à 6 mois l’année, la couleuvre d’Esculape, dont les plus beaux spécimens peuvent atteindre une longueur avoisinant un mètre cinquante, est aisément reconnaissable à son corps, mince et élancé, terminé par une queue effilée, à sa tête longue et fine, à son museau arrondi ainsi qu’à ses yeux dotés de pupilles rondes. Son corps luisant, de couleur brun vert olivâtre, plus ou moins prononcé, fréquemment piqueté d’un fin réseau de points blancs, recouvert d’écailles lisses et plates, contraste avec la couleur uniforme, jaune clair beige, de ses flancs et de son ventre recouvert d’écailles carénées.

Si cette espèce protégée, symbole de la biodiversité de nos territoires, dont la durée de vie peut dépasser 25 ans, se nourrit principalement de petits rongeurs, de mulots, de lézards, voire d’insectes, elle se montre bien plus encore friande d’œufs et d’oisillons nichés dans la voûte des arbres que ses exceptionnelles qualités de grimpeuse lui permettent de prélever avec une facilité déconcertante.

Bien que la couleuvre d’Esculape, réputée pour son caractère craintif et inoffensif, cherche le plus souvent son salut dans la fuite, à la moindre alerte, il lui arrive parfois d’affronter le danger, de mordre — même si ses morsures ne présentent a priori aucun danger pour l’homme — ou d’émettre une odeur pestilentielle, particulièrement désagréable, capable de mettre en déroute n’importe quel agresseur.



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