La Cathédrale Saint-André d’Avranches


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Les remparts de la ville d’Avranches et la cathédrale Saint-André

Si le clocher de la basilique Saint-Gervais, juchée sur les hauteurs de la ville d’Avranches, peut faire illusion, il nous faut porter le regard vers le Nord-Ouest de la vieille ville pour découvrir le promontoire sur lequel se dressait, jadis, la cathédrale Saint-André ruinée suite à un effondrement survenu au cours d’une nuit du mois d’avril 1794.

La Cathédrale d’Avranches, apparue pour la première fois dans des textes remontant à l’époque de sa reconstruction par l’évêque Maugis, a été édifiée à l’emplacement d’une ancienne église datant des IVe et Ve siècles. Bâtie au sommet d’une colline dominant la baie du Mont-Saint-Michel, sa construction, commencée vers l’an 1022, s’échelonne sur plus d’un siècle. C’est sous l’épiscopat d’Hugues, évêque d’Avranches et successeur de Maugis, que la majeure partie de l’édifice est achevée. Ce n’est cependant que le 17 septembre 1121, sous le pontificat de son successeur, l’évêque Turgis, que la nouvelle cathédrale dédiée à Saint-André est consacrée en présence de Henri Ier Plantagenêt, roi d’Angleterre et duc de Normandie.

Mélange des styles roman et gothique, remanié à plusieurs reprises, au XIIIe siècle, puis à la fin du XVe siècle et au début du XVIe siècle, cet édifice, en granit, pourvu de quinze piliers de chaque côté de sa longueur, avec des bas-côtés tout autour du chœur et de la nef, est complété par deux tours jumelles carrées et d’une troisième tour coiffée d’une flèche, dite tour de l’horloge .

Gravement endommagée durant la Guerre de Cent Ans puis sous les guerres de religion, la cathédrale Saint-André fait l’objet d’importants travaux de restauration jusqu’à la veille de la révolution française. En 1798, la cathédrale est confiée aux soins d’un curé constitutionnel du nom de Rioult de Montbray. Le 20 germinal an II, la destruction du jubé de la cathédrale, entraîne l’écroulement d’une partie des voûtes de la nef et du chœur, réduisant la « Belle Andrine » à l’état de ruines. En 1799, la cathédrale d’Avranches, dont les tours sont restées debout, accueille une station de télégraphe Chappe. Quelques années plus tard, au début du 19e. s, les murs des tours, ébranlés par les vibrations causées par le mouvement des cloches, se fissurent, obligeant le maire d’Avranches à interdire les sonneries de cloche à la volée. En 1812, faute de crédits suffisant à la restauration de l’édifice, la municipalité fait procéder à la démolition des derniers vestiges de la cathédrale Saint-André. Vers 1850, le porche à double baie, les chapelles rayonnantes, les arches, les splendides chapiteaux sculptés, la tour de l’horloge et les monumentales tours jumelles de la cathédrale Saint-André ne sont plus qu’un vaste amas de débris entreposé sur la promenade, devant l’hôtel de la Sous-Préfecture d’Avranches.

De ce chef d’oeuvre d’art roman, cher au cœur des Avranchinais, seuls subsistent, de nos jours, des gravures, des éléments de mobilier épars disséminés dans les églises environnantes , une pierre tombale gravée d’un ciboire là où se situait autrefois l’entrée Nord de l’édifice et une plaque de cuivre apposée sur une colonne de pierre rappelant qu’en ce lieu Henri II Plantagenêt, roi d’Angleterre et duc de Normandie, dû faire amende honorable pour son implication indirecte dans le meurtre de Thomas Becket, archevêque de Canterbury .

SUR CETTE PIERRE,
ICI A LA PORTE
DE LA CATHEDRALE D’AVRANCHES,
APRES LE MEUTRE DE THOMAS BECKET,
ARCHEVÊQUE DE CANTORBERY,
HENRI II,
ROI D’ANGLETERRE,
DUC DE NORMANDIE,
RECUT A GENOUX
DES LEGATS DU PAPE,
L’ABSOLUTION APOSTOLIQUE
LE DIMANCHE 22 MAI
MCLXXII.
    Avranches
    Anciennes stales de la Cathédrale Saint-André - Eglise des Ponts © JCG




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