Harold II, le dernier roi Anglo-Saxon


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Harold Godwinson
Le serment de Bayeux, Quand Harold Godwinson jure fidélité au duc Guillaume

Le dernier roi Anglo-Saxon, Harold II, n’aura régné que quelques mois sur le royaume d’Angleterre avant de trouver la mort au cours de la célèbre bataille d’ Hastings en tentant de repousser les armées normandes conduites par Guillaume de Normandie.

Harold Godwinson est né aux environs de l’an 1022. Fils de Godwin de Wessex, personnage influent et farouche opposant à l’influence grandissante des Normands en Angleterre, Harold reçoit le titre de comte de l’East Anglia en 1046 avant de se voir attribuer une partie des terres de son frère Swegen quand celui-ci est condamné, quelques années plus tard, à l’exil. En 1051, suite à un grave incident survenu entre les habitants de Douvres et Eustache, comte de Boulogne et beau-frère du roi, en route vers le continent, Godwin de Wessex se voit sommé par Edouard le Confesseur de punir ses compatriotes pour leur insolence. Ce dernier refuse et s’insurge contre le pouvoir royal entraînant dans son exil ses proches dont Harold qui trouve refuge à la cour d’Irlande. De retour en Angleterre un an plus tard, conforté dans ses titres et dans ses biens, Harold endosse le titre de Comte de Wessex en 1053, à la mort de son père, devenant ainsi l’homme le plus puissant d’Angleterre après le roi.

Au printemps 1064, le roi Edouard dépêche Harold auprès du duc Normandie afin de lui confirmer les dispositions successorales, prises treize ans auparavant, faisant de Guillaume son successeur légitime à la couronne d’Angleterre. Pris dans une violente tempête, son navire ayant fait naufrage sur les terres du comte de Ponthieu, vassal du duc de Normandie, Harold , qui à l’évidence n’est pas le bienvenu, est capturé et retenu prisonnier à Beaurain. A la demande de Guillaume, après des pourpalers et probablement le versement d’une rançon, Guy de Ponthieu libère Harold et le fait conduire à Rouen. Lors de ce séjour en Normandie, Harold participe aux côtés de Guillaume à la campagne menée contre le duc Conan de Bretagne où il s’illustre par sa bravoure en sauvant des soldats normands de l’enlisement des sables mouvants dans la baie du Mont Saint-Michel.

De retour à Bayeux, c’est dans une cathédrale en cours d’achévement que Harold est adoubé chevalier et qu’il prête serment à Guillaume se mettant ainsi officiellement au service du duc de Normandie. En gage d’amitié, Harold regagne l’Angleterre en emmenant avec lui son neveu Hakon, retenu en otage en Normandie depuis 1051, suite à la promesse d’Edouard le Confesseur de faire de Guillaume son successeur légitime au trône d’Angleterre.

A la mort d’Edouard le Confesseur, le 5 janvier 1066, Harold déclarant que ce dernier lui aurait promis la Couronne sur son lit de mort, c’est avec la bénédiction du Witenagemot qu’il est proclamé roi le lendemain même du décès du vieux roi. Excommunié pour s’être parjuré, sous la menace d’une intervention militaire de la part de Guillaume de Normandie mais aussi de Harald III Hardraada, roi de la Norvège, épaulé par son frère Tostig , Harold mobilise sa flotte et son armée. Harold, menacé au Nord, découvre son flanc sud et se lance à l’assaut des armées coalisées de Tostig et du roi de Norvège qu’il défait le 25 septembre 1066 au pont de Stamford, près de York. Les pertes norvégiennes sont considérables. Le roi de Norvège et Tostig sont tués au cours des combats. Sur les 300 bateaux ayant participé à cette opération seuls 25 regagnent la Norvège.

Trois jours plus tard, apprenant le débarquement des troupes de Guillaume à Penvesey et après avoir sommé ce dernier de quitter son royaume séance tenante , Harold donne l’ordre à son armée de rejoindre le sud de l’Angleterre à marche forcée. C’est à la tête d’une armée de 7000 hommes, mal équipée, mal formée et fatiguée, composée de Saxons et de Danois, que Harold livrera sa dernière bataille avant de trouver la mort, le 14 octobre 1066, sur la colline de Senlac, non loin du village d’Hastings.



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